La saga Ju-on, creada por Takashi Shimizu, también es conocida como The Curse, The Grudge o La Maldición, según sea la versión con la que nos topemos. Es junto a la saga de Ringu, la más importante del J-horror japonés, con millones de seguidores por todo el mundo. Fue tal su éxito en los inicios que se exportó a los Estados Unidos, donde hasta la fecha ya se han hecho tres películas y seguro que alguna más caerá.

Llevamos 22 años de sustos y apariciones de la entrañable Familia Saeki, conformada por Takeo, Kayako, Toshio y su gato negro. Siguen dando guerra como demuestra la apuesta que ha hecho Netflix al abordar ahora una serie de TV con fecha de estreno el día 3 de julio de 2020. Es, por tanto, un buen momento para realizar un repaso completo a la franquicia Ju-on en este monográfico.

Dos cortometrajes: 'Katasumi' (1998) y '4444444444' (1998)

Ju-on
Foto de "Katasumi" y "4444444444"

Dirigidos por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Escritos por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Interpretados por Ayako Omura, Kanna Kashima, Takako Fuji, Kazushi Andô, Daiki Sawada.

Sinopsis: Dos colegialas japonesas, Hisayo y Kanna, están cuidando de los conejos de la escuela. Una de las muchachas se hiere en la mano y su compañera va a buscar vendas, pero cuando regresa su amiga ha desaparecido. Un joven, Tsuyoshi, escucha sonar un móvil, la llamada entrante es del número 4444444444, cuando descuelga sólo escucha unos maullidos extraños.

Los cortometrajes Katasumi y 4444444444, son el inicio de todo. El director y creador de la saga, Takashi Shimizu, era aún un estudiante de la Escuela de Cine de Tokio cuando con estos dos trabajos sorprendió al director Kiyoshi Kurosawa que impartía clases allí. Son dos cortos de unos 3 minutos cada uno que ya introducen algunos de los elementos básicos en los que se basará la saga. Sirven como precuela de lo que será el primer largometraje, Ju-on (La maldición), utilizando a personajes que también aparecerán allí. El número 4 (símbolo de la mala suerte en Japón), las llamadas de teléfono, los maullidos de gato y ese terrorífico niño pálido cuyo maquillaje parece inspirado en el teatro kabuki japonés. Toda una iconografía visual y sonora que ya figura en esos cortos y que será la base para una de las sagas más longevas del cine de terror.

'Ju-on (La maldición)' (2000)

Foto de "Ju-On: La maldición" (2000)

Dirigida por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Escrita por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Interpretada por Yûrei Yanagi (Boiling Point, Helldriver), Chiaki Kuriyama (Battle Royale, Kill Bill. Volumen 1), Hitomi Miwa, Asumi Miwa, Yoriko Douguchi, Taro Suwa, Yue, Takako Fuji.

Sinopsis: El pequeño Toshio no va a clase últimamente, por eso su profesor Kobayashi decide ir a su casa. Toshio está solo, en medio de un caos total. Sus padres no están y el profesor asume que han salido de compras. Pero en esta casa hay más de lo que se ve a simple vista.

La primera película de la saga, Ju-on (La maldición), fue producida directamente para vídeo. Es una antología compuesta por 6 cortometrajes, alguno de menos de 10 minutos, que dan continuidad al universo iniciado en los cortos de escuela Katasumi y 4444444444. Pese a tratarse de un film casi amateur y con un presupuesto bajísimo, un joven Takashi Shimizu ya demuestra aquí todo su talento para el terror. Saca mucho partido a elementos sonoros distintivos y a encuadres de cámara atípicos que resaltan, en los momentos oportunos, una malsana sensación de desasosiego. Las secuencias están desordenadas cronológicamente (algo que será marca de fábrica), formando un relato común a modo de puzzle. Esta versión para vídeo es una de las más terroríficas, pese a su aspecto amateur.

'Ju-on 2 (La maldición 2)' (2000)

Foto de "Ju-On: La maldición 2"

Dirigida por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Escrita por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Interpretada por Yûrei Yanagi (Boiling Point, Helldriver), Takako Fuji, Takashi Matsuyama, Ryôta Koyama, Yûko Daike, Makoto Ashikawa, Tomohiro Kaku, Mayuko Saitô.

Sinopsis: Tatsuya Suzuki, un agente de bienes raíces, le pide a Kyouko que vaya a la casa en la que Kayako y Kobayashi fueron asesinados. Kyouko ve el fantasma de Kayako e inicia su propia investigación sobre los hechos. Tatsuya vende la casa encantada al matrimonio de los Kitada.

La primera secuela de Ju-on (La maldición), al igual que su predecesora, es una película realizada directamente para ser distribuida en vídeo. Los primeros 30 minutos se nutren de metraje de la primera (salvo un breve inserto), agrupando las dos historias que tenían mayor peso en la antología de cortos, la del profesor que visita a un alumno en su casa y la del agente inmobiliario y su hermana que entran en la casa años después de los crímenes. Aunque dividida en episodios, tiene una estructura más cinematográfica que la anterior, pero su resultado es bastante inferior y ofrece pocas novedades relevantes, más allá de un par de jump scares reseñables.

'La maldición (The Grudge)' (2002)

Foto de "La maldición" (2002)

Dirigida por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Escrita por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Interpretada por Megumi Okina, Misaki Ito, Misa Uehara, Yui Ichikawa, Kanji Tsuda (Guilty of Romance, Tokyo Sonata), Kayoko Shibata, Yoji Tanaka, Yoshiyuki Morishita, Takako Fuji.

Sinopsis: Rika es una joven que cuida a una anciana en cuya casa suceden cosas muy extrañas. Un día, Rika encuentra en el piso de arriba a un niño de seis años que lleva un gato negro en sus brazos.

La maldición (The Grudge) es la primera versión para cine, la cual incide en los aspectos adelantados por su predecesora de vídeo. Mantiene tanto en el estilo episódico que desordena los eventos, como la forma de plasmar el horror de la fantasmagórica familia formada por Takeo, Kayako y Toshio. Sigue teniendo mucho protagonismo el sonido como generador de miedo. Resulta inolvidable el traqueteo que emite la madre o los maullidos del niño. La narrativa es un poco caótica y eso perjudica a la tensión dramática de los acontecimientos, pero el éxito de esta versión con su renovación del cine de género, perpetuó la saga hasta nuestros días (con una serie de Netflix en ciernes), exportando el J-horror al resto del mundo, con remake de Hollywood incluido.

'La maldición 2' (2003)

Ju-on
Foto de "La maldición 2"

Dirigida por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Escrita por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Interpretada por Noriko Sakai (Premonition), Chiharu Nîyama, Kei Horie, Yui Ichikawa, Shingo Katsurayama.

Sinopsis: La maldición de la casa de Toshio sigue su curso. En esta ocasión, quienes sufrirán sus horribles consecuencias son los miembros de un popular show de horror de TV que van a grabar uno de sus programas dentro de la casa.

La primera secuela de La maldición (The Grudge), aunque no esté tan bien considerada, es muy buena y posiblemente sea mejor que la original. La narrativa fragmentada y desordenada temporalmente, está mucho mejor estructurada aquí y se sigue con mayor facilidad. Se introduce una trama nueva que aporta frescura a la misma historia de siempre. Un equipo de televisión graba en el interior de la casa uno de los episodios de un show dedicado al terror llamado Heart-Stopping Backgrounds y, como es lógico, la maldición caerá sobre todos ellos. Por otro lado, Takashi Shimizu introduce varios elementos visuales innovadores que seguirán utilizándose en otras películas de la saga y también contiene un buen puñado de set pieces que resultan verdaderamente aterradoras.

'El Grito (The Grudge)' (2004)

Foto de "El grito" (2004)

Dirigida por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Escrita por Stephen Susco (La matanza de Texas 3D, Eliminado: Dark Web).
Interpretada por Sarah Michelle Gellar (Buffy, cazavampiros, Crueles intenciones), Jason Behr (Roswell, Skinwalkers: El poder de la sangre), William Mapother (Otra Tierra, The Burrowers), Clea Duvall (Carnivàle, Fantasmas de Marte), Bill Pullman (Carretera Perdida, The Sinner), Ted Raimi, Kadee Strickland, Yoko Maki, Takashi Matsuyama, Grace Zabriskie, Takako Fuji.

Sinopsis: Cuando la trabajadora social, Yoko, no se presenta al trabajo tras la visita a una casa, su jefe Alex le pide a Karen Davis que se encargue ella de cuidar de la mujer que vive allí. Pronto descubrirá que la anciana no está sola en esa casa.

El Grito (The Grudge), es el remake norteamericano producido por Sam Raimi, de La maldición (The Grudge) (2002). Está dirigido por el propio Takashi Shimizu, pero esta vez con guion de Stephen Susco, un experto en nutrirse de material ajeno como demostró en La matanza de Texas 3D (2013) o Eliminado: Dark Web (2018). La historia es prácticamente un calco del original japonés, dándole un toque más occidentalizado introduciendo personajes estadounidenses, además de un reparto repleto de caras conocidas y con una estrella en aquellos años, la actriz Sarah Michelle Gellar, como cabeza de cartel.

El guion imita la narración cronológicamente fragmentada del original, puliendo algunos elementos para hacerla más entendible al público occidental. El final es más espectacular, combinando las distintas épocas temporales en un mismo espacio físico. También, se introducen un par de guiños dedicados a los seguidores de la saga en Japón, apareciendo elementos de otras películas. Es un remake que funciona bastante bien, sin demasiadas sorpresas, pero más que digno y muy entretenido.

Tres cortometrajes: 'Tales from The Grudge' (2006) - 'Hotel', 'School' y 'House'

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Foto de "Hotel", dentro de "Tales From The Grudge" (2006)

Dirigidos por Toby Wilkins (Splinter, Chosen).
Escritos por Ben Ketai (Malevolent, Los Extraños: Cacería Nocturna).
Interpretados por Daniel Sykes, Stefanie Butler, Anna Moon, Ginny Weirick.

Sinopsis: Ross despierta en un cuarto de un hotel de Tokio y tose el cabello negro de Kayako. Habla por teléfono con su novia, Abby, que está en los Estados Unidos y le explica que está en un callejón sin salida en su investigación sobre la casa maldita. Abby recibe una foto de su novio y descubre la figura de Kayako tras él. Brooke, amiga de Abby, se pone a jugar al escondite con el niño al que cuida y éste se oculta en un armario.

Tales from The Grudge es una serie de tres cortos que formó parte de una campaña transmedia para promocionar el estreno de El Grito 2 (The Grudge 2) (2006). Otra de las curiosidades que sirvió para esa promoción publicitaria fue que en la web oficial de la película, los fans podían introducir su número de móvil para recibir una llamada de Kayako o Toshio. ¿Traqueteo o Maullido?

'El Grito 2 (The Grudge 2)' (2006)

Ju-On
Foto de "El grito 2" (2006)

Dirigida por Takashi Shimizu (Seres extraños, Reincarnation).
Escrita por Stephen Susco (La matanza de Texas 3D, Eliminado: Dark Web).
Interpretada por Sarah Michelle Gellar (Buffy, cazavampiros, Crueles intenciones), Edison Chen, Amber Tamblyn, Arielle Kebbel, Jennifer Beals, Takashi Matsuyama, Sarah Roemer, Takako Fuji, Matthew Knight, Teresa Palmer (Nunca apagues la luz, Point Break).

Sinopsis: Aubrey viajará a Tokio para buscar a su hermana Karen Davis, que sufrió una misteriosa maldición. Allí tendrá también que enfrentarse a los fantasmas de Kayako y Toshio, que vienen desde el más allá para vengarse de los vivos. Pero no serán las únicas que se enfrentarán a la maldición…

La secuela norteamericana del remake El Grito (The Grudge), propone continuar la historia de manera distinta a la secuela japonesa. Por tanto, es un guion original de Stephen Susco que se inspira y, a veces fotocopia, el imaginario creado por Takashi Shimizu, el cual sigue como director, pero no es un remake de La maldición 2. Aparecen nuevos personajes y subtramas, sin embargo, todo nos sonará a visto. La acumulación de referencias, apariciones fantasmagóricas y muertes, terminan por saturar al espectador en esta rutinaria y poco recordable secuela.

'El Grito 3 (The Grudge 3)' (2009)

Foto de «El grito 3» (2009)

Dirigida por Toby Wilkins (Splinter, Chosen).
Escrita por Brad Keene (From within, Los profanadores de tumbas).
Interpretada por Shawnee Smith, Matthew Knight, Marina Sirtis, Johanna Braddy, Gil McKinney, Mike Straub, Beau Mirchoff, Aiko Horiuchi, Emi Ikehata, Mihaela Nankova.

Sinopsis: Una joven japonesa que tiene la llave para detener al espíritu maligno de Kayako, viaja al apartamento embrujado de Chicago en la anterior secuela, para detener la maldición de Kayako de una vez por todas.

La segunda secuela del remake estadounidense El Grito (The Grudge), profundiza en la decadencia de la saga al estrenarse directamente en DVD y ser la primera en la que Takashi Shimizu no aparece ni como guionista ni como director. Al parecer, la idea de poner sobre la mesa la manera de poner fin a la maldición no agradó demasiado al director nipón. Sin embargo, era un buen punto de partida para revitalizar una fórmula excesivamente manoseada que se estaba repitiendo hasta la saciedad.

Para ello, el guionista se saca de la manga a una hermana de Kayako que puede tener la clave para terminar con el fantasma vengativo. A la hora de la verdad, esa idea se reduce a una subtrama testimonial y la historia parece un refrito de las anteriores películas. La más clara muestra de la falta de ideas propias que tiene esta mediocre secuela, es aquella secuencia en la que Kayako sale de un cuadro de la misma manera que haría Sadako (el fantasma de The Ring) desde el monitor de una TV. Muy mala.

'The Grudge: Old Lady in White' (2009)

Ju-On
Foto de ‘The Grudge: Old Lady in White’ (2009)

Dirigida por Ryûta Miyake (Ghost Theater, The Complex).
Escrita por Ryûta Miyake (Ghost Theater, The Complex).
Interpretada por Mihiro (Tabú, Cruel Restaurant), Aimi Nakamura, Hiroki Suzuki, Takuji Suzuki, Akina Minami, Ichirôta Miyakawa, Marika Fukunaga, Akiko Hoshino.

Sinopsis: En vísperas de Navidad, un repartidor, al hacer una entrega en la casa de Ju-On, descubre que nuevamente ahí se ha cometido un horrendo crimen. Así se topa cara a cara con la fantasmagórica presencia de la anciana de blanco...

Para conmemorar el décimo aniversario del inicio de la saga, se realizaron en Japón dos largometrajes de 60 minutos cada uno que retomaban el espíritu inicial ten denostado en las dos secuelas del remake norteamericano. Sin embargo, los fans más acérrimos se sentirán decepcionados por la ausencia de Kayako y Toshio.

The Grudge: Old Lady in White lo dirige el cineasta Ryûta Miyake, rindiendo homenaje al estilo episódico en forma de puzzle tan característico de los primeros films, aunque se busca renovar la franquicia con una trama nueva. Es uno de los mejores films de la franquicia, con un estilo directo, sangriento y terrorífico (especialmente la abuela que da nombre al título). Hay un par de momentos, como el bucle temporal fantasmal o la escena del espejo, que Ryûta Miyake repetiría años después de manera autorreferencial en la antología de terror Ghost Theater, de la que dirigiría dos de los mejores episodios, Haikyo (Ruinas) y Kaiki (Regresión).

'The Grudge: Girl in Black' (2009)

Foto de ‘The Grudge: Girl in Black’ (2009)

Dirigida por Mari Asato (Bilocation, Fatal Frame).
Escrita por Mari Asato (Bilocation, Fatal Frame).
Interpretada por Maria Takagi, Ai Kago, Kana Tsugihara, Kôji Seto (Sadako 3D, Asako I & II), Masanobu Katsumura, Yuri Nakamura, Ryôta Matsushima, Hana Matsumoto, Kuniteru Shigeyama, Shinji Nomura.

Sinopsis: Una enfermera tiene una extraña experiencia cuidando de una joven llamada Fukie. Los resultados muestran un quiste dentro de la paciente, pero en realidad es el rencor de un bebé que no pudo nacer. El quiste se extiende como una maldición a todos los que la rodean...

La otra producción realizada para conmemorar el décimo aniversario del inicio de la franquicia, The Grudge: Girl in Black, me parece infinitamente inferior a The Grudge: Old Lady in White. Y es una lástima, porque probablemente tenga la premisa argumental más perturbadora de todas y una escena de exorcismo que podía haber pasado a los anales de la historia del cine de terror. Sin embargo, la ineficaz realización no sabe sacar partido al material, convirtiéndose en una de las más aburridas de la saga. Aunque hay un breve (y absurdo) cameo de Toshio, ni él ni Kayako, tienen cabida en esta nueva película de la franquicia.

'Ju-on: Beginning of the End' (2014)

Ju-On
Foto de «Ju-On: Beginning of the End» (2014)

Dirigida por Masayuki Ochiai (Parasite Eve, Shutter).
Escrita por Masayuki Ochiai (Parasite Eve, Shutter) y Takashige Ichise (Shutter, Dark Water -sin acreditar-).
Interpretada por Kai Kobayashi, Nozomi Sasaki (My Rainy Days, The Furthest End Awaits), Shô Aoyagi (Jam, Mr. Long), Yoshihiko Hakamada, Yasuhito Hida, Miho Kanazawa, Yuina Kuroshima, Daiki Miyagi.

Sinopsis: Yui es una maestra de una escuela primaria que al enterarse que uno de los niños no ha ido a la escuela por varias semanas, decide ir a su casa para ver que está sucediendo. Allí encuentra una caja de cartón en un armario que será la clave para revelar la verdad oculta de una tragedia.

Ju-on: Beginning of the End es un reboot del original, es decir, una nueva versión que toma prestados muchos elementos de la primera película, así como otros tantos de las demás películas de la saga, pero al mismo tiempo, intentando construir una historia diferente que incorpora detalles nuevos que incluso modifican ligeramente el inicio de la maldición.

Pese a contar con una primera media hora espléndida, de lo mejor de toda la franquicia, incomprensiblemente luego se pierde en el absurdo. Tiene un desarrollo torpe donde se acumulan situaciones que a veces provocan más risa que miedo (como la escena final). Su trama está tan mal urdida que se delata con excesivos agujeros y tampoco convencen momentos gratuitos como el de la nevera o el del gato en el microondas. Mientras conserva el espíritu del original nutriéndose argumentalmente de la misma, la cosa funciona, pero cuando intenta innovar se cae por el precipicio. Esta es la primera vez que Takashi Shimizu no tiene nada que ver con la película, ni siquiera aparece en la producción de la misma.

'Ju-on: The Final Curse' (2014)

Foto de «Ju-on: The Final Curse» (2014)

Dirigida por Masayuki Ochiai (Parasite Eve, Shutter).
Escrita por Masayuki Ochiai (Parasite Eve, Shutter) y Takashige Ichise (Shutter, Dark Water -sin acreditar-).
Interpretada por Hikaru Kaihotsu, Ren Kiriyama (Sadako, Tokyo Yamimushi), Kai Kobayashi, Miyabi Matsuura, Nonoka Ono, Misaki Saisho, Nozomi Sasaki (My Rainy Days, The Furthest End Awaits), Airi Taira, Yurina Yanagi.